Por Cath McLellan

21 diciembre 2018 - 12:46

Profesor con alumnos adultos

En cuanto empiezas a dominar el pasado simple en inglés, te das cuenta de que muchos de los verbos que usamos con mayor frecuencia (y, por tanto, los más prácticos), no siguen en absoluto la estructura de los verbos regulares, relativamente sencilla. Y puede resultar frustrante, porque te das cuenta de que para todos esos verbos tienes que aprenderte esa forma verbal.

En total, existen unos 200 verbos irregulares en inglés, que pueden parecer un montón… pero si los comparas con los regulares, que son alrededor de 9000, ves que no es para tanto. En esta entrada vamos a pasar revista a algunos de los verbos irregulares más habituales, y te daremos consejos para aprender mejor sus formas en pasado.

¿Cuándo se utilizan las formas en pasado de los verbos irregulares?

Para conjugar cualquier verbo en inglés hay tres formas básicas: el infinitivo (que coincide con el presente, aunque unas veces se usa con “to” y otras sin él), el pasado simple y el participio pasado (al que muchos de mis alumnos españoles se refieren como “la tercera columna”, pues al mirar esas terribles tablas de verbos es ahí donde siempre aparece el participio pasado).

Cuando hablamos de acciones del pasado, tenemos que emplear un tiempo en pasado. Para las acciones terminadas podemos utilizar el past simple:

-Last week, I went to the cinema and saw the new Tarantino film, which I knew I was going to enjoy (La semana pasada fui al cine y vi la nueva película de Tarantino, que sabía que me iba a gustar).

En esta oración hemos introducido los verbos irregulares “to go”, “to see”, “to be” y “to know”; como puedes ver, ninguno de ellos sigue la regla habitual de añadir “-ed” para formar el past simple.

Si queremos hablar de algo que ocurrió en un momento anterior del pasado, podemos usar el past perfect:

-Last week, I went to the cinema and saw the new Tarantino film. I knew I was going to like it, and actually, it was better than the last film of his that I had seen (La semana pasada fui al cine y vi la nueva película de Tarantino. Sabía que me iba a gustar, y de hecho era mejor que la última suya que había visto).

En esta frase, hay nada menos que cinco verbos irregulares, unos en past simple y otros en past perfect (“had” +  participio pasado), que es el tiempo que hemos empleado en el verbo “to see” (had seen) para hablar de lo que ocurrió antes de ver esa película la semana pasada. Fíjate en que tanto el past simple como el participio pasado de los verbos irregulares son (casi siempre) formas irregulares.

¿Qué reglas hay que tener en cuenta?

Lo primero es aprender qué verbos son regulares y cuáles son irregulares en inglés. Afortunadamente, hay algunos grupos muy característicos que te serán de gran ayuda.

La mayoría de los verbos irregulares en inglés son los que están en nuestras vidas desde hace mucho tiempo (también por ello tienden a ser verbos que se emplean muy frecuentemente). Una gran parte procede del inglés antiguo, y probablemente esa es la razón por la que no se “ajustan” a patrones regulares. Todos los verbos nuevos en inglés, en cambio, siguen los modelos regulares, como por ejemplo el súper moderno “to defriend” (desagregar, eliminar como amigo en una red social):

-He defriended me - I couldn't believe it! No one had defriended me before! (Me desagregó. ¡No podía creérmelo! ¡Nadie me había eliminado nunca como amigo!).

Los verbos irregulares pueden regirse por los siguientes patrones:

1. Verbos que tienen la misma forma en presente, past simple y participio pasado:

Infinitivo Past simple Participio pasado Traducción
cut cut cut cortar
set set set poner, fijar, provocar…
let let let permitir
put put put poner, meter, expresar…
cost cost cost costar

2. Verbos que tienen la misma forma solo en el past simple y el participio pasado:

Infinitivo Past simple Participio pasado Traducción
build built built construir
feel felt felt sentir
find found found encontrar
get got got conseguir, recibir…
have had had tener, tomar, haber…
make made made hacer, fabricar…
say said said decir
think thought thought pensar
tell told told contar, decir
teach taught taught enseñar
win won won ganar
Grupo de estudiantes hablando inglés en una clase de conversación del British Council

3. Verbos que tienen la misma forma en el infinitivo y el participio pasado:

Infinitivo Past simple Participio pasado Traducción
come came come venir
become became become convertirse en
run ran run correr

4. Verbos que tienen una forma distinta para el presente, el past simple y el participio pasado:

Infinitivo Past simple Participio pasado Traducción
be was/ were been ser, estar
do did done hacer
drink drank drunk beber
eat ate eaten comer
go went been/ gone ir
know knew known saber
see saw seen ver
take took taken llevar, tomar
write wrote written escribir

En nuestro sitio web de LearnEnglish encontrarás muchos otros verbos irregulares frecuentes. ¡También puedes practicarlos por tu cuenta con este pegadizo rap!

Excepciones y variantes

Naturalmente, hay algunas excepciones. Como el inglés es una lengua en constante evolución, algunos verbos empezaron a variar sus formas a medida que se iba extendiendo su uso.

Por ejemplo, el pasado del verbo irregular “to dream” suele ser “dreamt”, aunque hoy en día es muy corriente también la forma más regular “dreamed”.

Lo mismo sucede con el verbo “to spell, cuyas formas en pasado “spelt” y “spelled” son aceptables por igual en el Reino Unido (si bien en Estados Unidos es más común la regular, “spelled”).

Como has podido ver en la tabla anterior, el verbo “to go cuenta con dos formas para el participio pasado, “gone” y “been”:

-She's gone to Paris - I don't know when she'll be back (“Se ha ido a París, no sé cuándo volverá”: es decir, todavía está en París).
-She's been to Paris three times this year (“Ha ido a París/ Ha estado en París tres veces este año”… y ya ha vuelto). 

Otra diferencia entre el inglés británico y el americano puede verse en el participio pasado de “get”, un verbo muy frecuente que también posee dos formas:

-¿Te has recuperado ya del constipado?
Have you got over your cold yet? (inglés británico).
Have you gotten over your cold yet? (inglés americano).

Puedes escoger la variante que quieras, británica o americana, pero trata de ser coherente y no ir pasando de una a otra.

Errores frecuentes

Aparte del error obvio de usar formas regulares para los verbos irregulares en pasado (como hacen todos los niños nativos cuando están aprendiendo el inglés como lengua materna), es frecuente cometer errores de puntuación y pronunciación, especialmente en verbos irregulares como “to catch”, “to teach” y “to think”, cuyas formas en past simple y participio pasado son, respectivamente, “caught”, “taught” y “thought”. Todas estas formas contienen el mismo sonido vocálico, “/ ɔː/” (como en la palabra “or”). ¡Y en todas ellas la “g” es completamente muda!

Otro verbo que suele plantear dudas es el verbo “to be, probablemente el más utilizado del inglés, y uno de los más irregulares, ya que en past simple tiene una forma para la primera y la tercera persona del singular (I was, he/she/it was) y otra para las demás (you were, we were, they were):

-Eras / Fuiste el mejor jugador en el partido de fútbol.
You was the best player in the football match.  ✗
You were the best player in the football match. ✓

¿Hay ejemplos conocidos?

-La canción The summer of 69 echa una mirada nostálgica a aquel verano en que Bryan Adams se compró su primera guitarra… y contiene numerosos verbos irregulares en pasado.

-Starman, de David Bowie, cuenta lo que le pasó una noche en que el cantante “didn't know what time it was, the lights were low” (“no sabía qué hora era, había poca luz”) y tuvo un misterioso encuentro con un hombre procedente del espacio.

Ejercicio

Cada una de las frases siguientes contiene un error. Encuéntralo y corrígelo:

1.  At school they teached me to always be polite.

2.  I've gone to New York three times in the last ten years.

3.  I love the Beatles, they was the greatest band in the world.

4.  Jasdeep didn't realise that Clare had came to the party as well.

5.  When I got home I saw my brothers had ate all the chocolate cake.

(Respuestas)

1.  At school they taught me to always be polite.

2.  I've been to New York three times in the last ten years.

3.  I love the Beatles, they were the greatest band in the world.

4.  Jasdeep didn't realise that Clare had come to the party as well.

5.  When I got home I saw my brothers had eaten all the chocolate cake.

Cath McLellan

Es profesora de adultos, niños y jóvenes en el centro del British Council en Barcelona. Lleva enseñando inglés desde 2003, principalmente en España, pero también en estancias cortas en Japón, Italia y Hong Kong. Redacta materiales sobre inglés como lengua extranjera y trabaja como coordinadora en TeachingEnglish. En su tiempo libre le gusta visitar nuevos lugares en España y el extranjero, escribir sobre diferentes temas, cocinar y escapar de la ciudad de vez en cuando para disfrutar paseando.

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