Por Cath McLellan

09 mayo 2019 - 17:09

How well can you speak English?
Es posible que te hayan hecho (o te hayas hecho tú mismo) muchas veces esta pregunta, que podríamos traducir como “¿Qué nivel de inglés tienes?” o “¿Cómo hablas inglés?”, aunque literalmente sería “¿Cómo de bien puedes hablar inglés?”. Suele ser de los primeros verbos que se aprenden en este idioma, y lo usamos para referirnos a la capacidad o la habilidad para hacer algo. En esta entrada de nuestro blog vamos a fijarnos en cómo y cuándo usar “can” en inglés.

¿Cuándo lo utilizamos?

“Can” es un verbo modal y, al igual que might y otros verbos modales, tiene distintas funciones. 

  • Habilidad o capacidad en general

Ya hemos visto que se usa especialmente para hablar de una habilidad o capacidad en general:

-I can count to 30 in Russian (Sé contar hasta 30 en ruso).
-Daniela can swim 100 lengths (Daniela puede hacerse cien largos).

Aquí su forma negativa es “can’t:

-I can't speak French at all (No sé una palabra de francés).
-Ali can't play the piano (Alí no sabe tocar el piano).
-Jenny can't bake cakes (Jenny no sabe hacer tartas).

  • Permiso

Asimismo, se puede emplear “can” para pedir permiso o concederlo:

-Can I have another piece of cake please? (¿Puedo tomar otro trozo de tarta, por favor?).
-She can stay out until 12 tonight (Esta noche [ella] puede salir hasta las doce).

Con la misma función, pero en frases más educadas o formales, es posible utilizar “may”:

-May I have a coffee please? (¿Podría ponerme un café, por favor?).

Nuevamente, la forma negativa es “can’t”.

-You can't go to the park until you finish your homework (No puedes ir al parque hasta que no acabes los deberes).
-He can't come in, because he's not invited (No puede entrar, porque no está invitado).

  • Ofrecimientos y peticiones

Otro de sus usos es para ofrecer algo:

-Can I help you with your bag? (¿Puedo ayudarle con la bolsa?).

O cuando hacemos una petición:

-Can you open the window please? (¿Puedes abrir la ventana, por favor?).
-Can you come here for a minute? (¿Podéis venir un momento?).

Fíjate en que, si queremos ser más educados, podemos formular los ofrecimientos o peticiones con “could”:

-Could you come here for a minute? (¿Podríais venir un momento?).
-Could I get you a drink? (¿Podría ofrecerle algo de beber? / ¿Le apetecería beber algo?).

  • Verdades generales

Can” sirve también para hablar de cosas que generalmente son verdad, aunque no consideremos que son ciertas en todos los casos:

-Too much time in front of a screen can lead to loneliness (Pasar demasiado tiempo delante de una pantalla puede conducir a la soledad).
-Studying too hard can be a problem for young people (A los jóvenes puede resultarles difícil estudiar mucho).

¿Qué reglas hay que tener en cuenta?

En cuanto verbo modal, “canno se conjuga como los verbos regulares. Solo posee una forma para el presente (“can”) y otra para el pasado y el condicional (“could”), lo que hace que sea fácil utilizarlo, pero también significa que tenemos que recurrir a otros verbos en algunos tiempos del pasado, así como para el futuro y el infinitivo. En estos casos, usamos “be able to”, como verás en los siguientes ejemplos:

-I think I can unlock the door with this key (Creo que puedo abrir la puerta con esta llave [presente]).
-I was able to unlock the door with the key (Pude abrir la puerta con la llave [pasado, hablando de un momento concreto]).
-In the future I will be able to speak English fluently (En el futuro seré capaz de hablar inglés con soltura [futuro]).
-I would love to be able to write beautiful poetry (Me encantaría saber escribir bellas poesías [infinitivo]).

La forma negativa de “can” es “can’t” (la más frecuente) o “cannot” (para las situaciones en que queremos dar un énfasis especial, o si estamos enfadados). Compara estas oraciones:

-She can't tell you what to do! (¡Ella no puede decirte lo que tienes que hacer!).
-She cannot tell you what to do! (¡Ella no es quién para decirte lo que tienes que hacer! [mayor énfasis]).

Las preguntas se forman con can + sujeto:

-Can Jodie come to the party? (¿Puede venir Jodie a la fiesta?).
-Can you see the board OK? (¿Veis bien la pizarra?).

Palma de Mallorca - Inglés para jóvenes

Excepciones 

Can” o “could”? 

Tal y como hemos visto, a veces se puede usar “could” en vez de “can” si queremos ser más formales o educados. Pero “could” es también el pasado de “can” para aludir a una habilidad o capacidad en general, como en estas frases:

-When I was younger I could speak three languages (Cuando era más joven podía hablar en tres idiomas).
-I could read music when I was at university (Sabía leer música cuando estaba en la universidad).

En ambos casos, queda implícito que ya no poseemos estas habilidades.

Sin embargo, aunque usemos “could” solo para hablar de habilidades que teníamos en el pasado, la forma negativacouldn’t se utiliza tanto para eso como para hablar de cosas que solo han ocurrido una vez. En este último caso (un hecho puntual) también es posible usar el pasado de “be able to”, de modo que las tres frases siguientes son correctas:

-When he was a child he couldn't play any instruments (De niño no sabía tocar ningún instrumento).
-John couldn't fix his computer, so he's taken it to a shop (John no ha podido / no sabía arreglar su ordenador, de modo que lo ha llevado a una tienda).
-John wasn't able to fix his computer, so he's taken it to a shop (John no ha sido capaz de arreglar su ordenador, de modo que lo ha llevado a una tienda).

Errores frecuentes

Un error muy extendido es emplear “can” seguido de un infinitivo con “to, lo cual, como en todos los verbos modales, no es posible. Los verbos modales siempre van seguidos por el infinitivo sin “to”:

-No puedo ir a la fiesta, porque no me siento bien.
I can't to go to the party, because I don't feel well. ✗
I can't go to the party, because I don't feel well. ✓

Los alumnos suelen olvidar igualmente que can” no tiene forma en futuro y utilizan “will can” (que NUNCA es correcto).

-En el futuro podré conducir.
In the future I will can drive. ✗
In the future I will be able to drive. ✓

Otro error frecuente es confundir “could” y “be able to a la hora de expresarse en pasado. Recuerda que la clave aquí es preguntarte si se trata de una habilidad o capacidad en general o de algo que ocurrió solo una vez:

-Tras media hora atascados dentro, George pudo abrir la puerta del ascensor.
After half an hour of being stuck inside, George could open the lift door. ✗
After half an hour of being stuck inside, George was able to open the lift door. ✓

Ejemplos conocidos

Hay muchos ejemplos en la música y el cine en los que aparece “can”:

-Can You Ever Forgive Me? (¿Podrás perdonarme algún día?) es una comedia dramática de 2018 acerca de una escritora frustrada a la que se le ocurre un plan para hacer dinero rápidamente. Melissa McCarthy protagonizó esta cinta, por la que fue nominada a un Óscar.

-Los Beatles escribieron una canción sobre dos personas que tratan de llevarse un poco mejor. We Can Work It Out (Podemos solucionarlo) fue un éxito en 1965, y trata de la habilidad para resolver problemas escuchando a los demás.

-La increíblemente pegadiza Can't Stop the Feeling (No puedo parar la sensación), de Justin Timberlake, formó parte originariamente de la banda sonora de la popular Trolls, y muestra cómo le era imposible dejar de sentir lo que sentía (o de bailar, a juzgar por el vídeo).

 Ejercicio:

Cada una de las frases siguientes contiene un error. Encuéntralo y corrígelo.

  1. Did you can play a musical instrument when you were at school?
  2. Marta can to come to the meeting on Thursday.
  3. I got up early yesterday and I could finish my project on time.
  4. May you open the window please?
  5. You need to ask your parents if you are able to stay out until midnight tomorrow.

(Respuestas)

  1. Could you play a musical instrument when you were at school?
  2. Marta can come to the meeting on Thursday.
  3. I got up early yesterday and I was able to finish my project on time.
  4. Can you open the window please?
  5. You need to ask your parents if you can stay out until midnight tomorrow.

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